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Airbus Defence and Space construirá MERLIN, el primer satélite francoalemán de observación de la Tierra

Recreación artística del satélite MERLIN / Airbus Defence and Space

Recreación artística del satélite MERLIN / Airbus Defence and Space

Airbus Defence and Space ha firmado un contrato con la agencia espacial francesa (CNES) para construir la plataforma y llevar a cabo la integración final del satélite MERLIN (MEthane Remote sensing LIdar missioN), que a partir de 2020 medirá la presencia en la atmósfera terrestre de metano (CH4), uno de los principales gases de efecto invernadero.

MERLIN es el primer programa de un satélite de observación de la Tierra que llevan a cabo conjuntamente las agencias espaciales francesa (CNES) y alemana (DLR).

“Estamos encantados de poner en marcha el primer programa de satélite de observación de la Tierra  francoalemán”, dijo François Auque, Responsable de Space Systems. “Gracias a este contrato nuestra nueva plataforma de satélites AstroBus-S, obtiene su segundo pedido –tras el de Perusat-1– lo que demuestra la competitividad de esta gama de pequeños satélites de observación de la Tierra en el mercado mundial”.

MERLIN es uno de los programas europeos de satélites diseñados para el estudio de los gases de efecto invernadero y del fenómeno del calentamiento mundial. Mediante su instrumento LIDAR (LIght Detection And Ranging, detección y localización mediante ondas luminosas), MERLIN “sondeará” la atmósfera para averiguar las cambiantes concentraciones de metano, que junto con el dióxido de carbono (CO2), es uno de los principales factores que contribuyen al efecto invernadero.

Airbus Defence and Space ya ha sido escogida por DLR como contratista principal de las primeras fases (0-B) de desarrollo de la carga útil MERLIN. El instrumento LIDAR alumbra un láser en dos longitudes de onda a través de la atmósfera, y mide sus reflexiones  provenientes de la superficie de la tierra o por las capas superiores de las nubes.

Dado que una longitud de onda es absorbida por el metano y la otra no, esta diferencia se puede medir y con ello se puede determinar el contenido de metano en la atmósfera. Al ser un instrumento activo con su propia fuente de luz a bordo, el instrumento LIDAR de MERLIN no tiene que depender de la iluminación del Sol en las áreas observadas y por tanto puede operar de desde su órbita, tanto de día como de noche.

MERLIN es el primer programa institucional que se basa en la nueva plataforma AstroBus-S, diseñada por Airbus Defence and Space en colaboración con CNES como parte de la inversión francesa para el Programa Futuro (Plan de Inversiones de Futuro – Myriade Evolutions). AstroBus-S formará la base de la gama de satélites de observación de la Tierra de Airbus Defence and Space en la categoría de 400 kilogramos para captura de imágenes, climatología y misiones científicas. AstroBus-S es un complemento a la presente gama AstroBus, que ha consolidado los éxitos comerciales de exportación durante más de 15 años (a Chile, Emiratos Árabes Unidos, Kazajstán, Perú, etcétera) y que ha sido asimismo, la punta de lanza tecnológica de las misiones institucionales más emblemáticas (MetOp, Spot, etcétera).

El programa MERLIN se llevará a cabo bajo los auspicios de CNES y DLR. Por encargo de CNES, Airbus Defence and Space en Francia (Toulouse) será responsable del satélite, de su plataforma y de su integración con el instrumento. El instrumento LIDAR lo diseñarán y construirán los equipos de Airbus Defence and Space de Alemania (en Friedrichshafen y Ottobrunn) por encargo de DLR.