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La nave espacial BepiColombo tratará de desvelar los misterios de Mercurio

Recreación artística de BepiColombo cerca de Mercurio / Airbus

Mercurio sigue siendo el planeta más misterioso de nuestro sistema solar interior. BepiColombo, la primera misión europea a Mercurio, partirá en octubre de 2018 en un viaje que le llevará al planeta rocoso más pequeño y menos explorado de nuestro sistema solar.

La Agencia Espacial Europea (ESA), la Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA) y Airbus, el contratista industrial principal al frente de un consorcio de 83 compañías de 16 países, presentaron los objetivos científicos de la misión y la impresionante nave espacial de cuatro elementos, en un último vistazo antes de su lanzamiento el próximo año.

La nave espacial BepiColombo, que pesa cuatro toneladas y cuyos módulos apilados miden 6,4 metros de altura, está cerca de finalizar su campaña de ensayos. Se enviará al puerto espacial de Kourou, en la Guayana Francesa, en marzo de 2018.

El reflejo del Sol hace imposible estudiar Mercurio en detalle utilizando telescopios y la temperatura extrema y la proximidad al Sol hacen que este planeta sea difícil de alcanzar.

Hasta ahora, solo dos misiones de la NASA han visitado Mercurio: Mariner 10, en los años 70 del pasado siglo, y Messenger, que orbitó el planeta desde 2011 hasta que agotó su combustible en abril de 2015.

La ESA y la JAXA se han asociado para llevar a cabo la misión BepiColombo. El nombre de la misión procede del profesor italiano Giuseppe ‘Bepi’ Colombo, que tuvo un papel esencial en el gran éxito de la misión Mariner 10. Consta de dos orbitadores independientes, el Orbitador Planetario de Mercurio (MPO, por sus siglas en inglés, suministrado por la ESA) y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio (MMO, por sus siglas en inglés, suministrado por la JAXA).

Imagen de BepiColombo / Airbus

La misión BepiColombo analizará las peculiaridades de la estructura interna de Mercurio y de la generación de su campo magnético, y la forma en la que interactúa con el Sol y el viento solar. También estudiará las características y los fenómenos químicos de su superficie, como el hielo que se encuentra en los cráteres de los polos que están en permanente sombra. La investigación científica de la misión mejorará de forma significativa nuestra comprensión de la formación de nuestro sistema solar y la evolución de los planetas próximos a las estrellas de las que proceden.

Ayer fue la última vez que se pudo ver el ensamblaje completo del satélite en Europa. Después de los ensayos la conexión y los sistemas de separación con el sistema adaptador del vehículo lanzador de Arianespace, a finales de julio, la nave espacial será desensamblada probando los sistemas de separación de los módulos.

Al programa de ensayos mecánicos le seguirán una serie de verificaciones funcionales y de prestaciones para dar paso al ensayo final térmico del módulo de transferencia en Noviembre.

Al final de marzo de 2018, el vehículo será transportado a Kourou. Una vez en la Guayana Francesa, el equipo ensamblará el empilado completo y lo instalará en el lanzador Ariane 5, con lanzamiento programado para octubre de 2018. Después de un viaje de siete años, el Módulo de Transferencia será eyectado y los módulos restantes alcanzarán Mercurio en diciembre de 2025.

BepiColombo es la primera misión europea a Mercurio, el planeta terrestre más pequeño y menos explorado de nuestro Sistema Solar. Cuando llegue a Mercurio a finales de 2025 se enfrentará a temperaturas superiores a 350ºC. BepiColombo recogerá datos durante una misión nominal de un año, con una posible prolongación de otro año. La misión comprende dos orbitadores: el MPO (Mercury Planetary Orbiter) y el MMO (Mercury Magnetospheric Orbiter). BepiColombo es una misión conjunta entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), bajo el liderazgo de la ESA.