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El astronauta de la ESA Thomas Pesquet llega a la Estación Espacial Internacional

Thomas Pesquet / ESA

Thomas Pesquet / ESA

El astronauta de la Agencia Espacial Europea (ESA) Thomas Pesquet, la astronauta de la NASA Peggy Whitson y el comandante de Roscosmos Oleg Novitsky llegaron ayer a la Estación Espacial Internacional (ISS) tras un vuelo de dos días a bordo de una nave Soyuz MS-03.

La tripulación despegó del cosmódromo kazajo de Baikonur el 17 de noviembre a las 20:20 GMT y disfrutó de un vuelo rutinario hasta alcanzar la ISS a 400 km de altitud.

Se trata del primer lanzamiento de un astronauta de la ESA a bordo de una versión perfeccionada del cohete insignia ruso, que lleva casi 50 años en servicio. A pesar de las mejoras, para los tres astronautas ha sido como pasar dos días en un pequeño automóvil. A lo largo del viaje, el trío mantuvo el contacto por radio con el control de tierra en Moscú.

Tras el acoplamiento efectuado a las 21:58 GMT, Thomas, Peggy y Oleg fueron recibidos en la Estación Espacial a las 00:40 GMT por el astronauta de la NASA Shane Kimbrough y los cosmonautas Andrei Borisenko y Sergei Ryzhikov.

Los seis se ocuparán del mantenimiento de la estación y llevarán a cabo experimentos científicos que no pueden realizarse en ningún otro lugar, aprovechando las condiciones de ingravidez únicas de este laboratorio espacial.

Así comenzará para Thomas la misión Proxima, que debe su denominación a la estrella más cercana al Sol, siguiendo la tradición de bautizar las misiones de astronautas franceses con nombres de estrellas y constelaciones.

Esta misión se enmarca en los planes de la ESA de utilizar la estación como un lugar donde vivir y trabajar en favor de la sociedad europea, aprovechando la experiencia para preparar futuros viajes de exploración más allá del Sistema Solar.

Thomas realizará más de 50 experimentos científicos para la ESA y para la agencia espacial francesa CNES, y participará en numerosas actividades de investigación para otros socios de la estación.

Se trata de la novena misión de larga duración para un astronauta de la ESA; además, Thomas es el último de los astronautas de la promoción 2009 de la agencia en viajar al espacio. Antiguo piloto comercial, es también el primer francés en visitar la ISS desde que Léopold Eyharts, también de la ESA, ayudara a instalar el módulo europeo Columbus en 2008.

Los recién llegados pasarán seis meses en el espacio antes de volver a la Tierra a bordo de la Soyuz MS-03 y aterrizar en las estepas de Kazajistán. El astronauta de la ESA Paolo Nespoli, que trabaja como reserva en esta misión, ya se está preparando para volar en 2017, poco después del regreso de Thomas.